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Suzanne Valadon et ses souvenirs de modèle
T [Adolphe Tabarant ?], « Suzanne Valadon et ses souvenirs de modèle »,
Bulletin de la Vie artistique, 7e
année, décembre 1921, p. 626-629
Une bise âpre, qui pique et mord, souffle sur la Butte. Mais Montmartre n'est jamais
triste, et l'hiver ajoute au pittoresque de ses ruelles capricantes, où çà et là se
dressent des arbres squelettiques, fallacieux ornements de jardinets dénudés.
Enveloppée tout entière dans une ample cape, une femme petite et menue monte
alertement la rue de La Barre, et sans hésiter nous identifions sa silhouette : Mme
Suzanne Valadon.
— Cette rue de La Barre est amusante, nous dit-elle, et c'est pourquoi je la prends
volontiers. Et puis, elle me rappelle tant de choses! Songez que j'y ai posé pour
Renoir, il y a bien longtemps, oui, là, dans un coin de jardin qu'il avait loué, et où se
trouvait une baraque servant d'abri. J'y posais en plein air, l'épaisse verdure des
taillis protégeant contre les regards indiscrets.
— Intéressant, ce souvenir. Est-il permis de le noter au passage?
— Si vous voulez, et je vous en fournirai même quelques autres, s'il vous plaît de
m'accompagner jusqu'à l'atelier. Vous n'ignorez pas que pendant des années j'ai
vécu de mes poses chez des peintres — des peintres qui s'appelaient Puvis de
Chavannes et Renoir...
Rue Cortot. Chaque fois que nous pénétrons dans cette tortueuse venelle, aux pavés
inégaux, il nous semble apercevoir le brave petit père Tanguy, mains au dos, agitant
de droite et de gauche sa tête de vieil oiseau curieux. Car c'est au 8 de la rue Cortot
qu'il vint finir ses jours dans l'emploi de concierge, demeuré pauvre après avoir tant
remué de Van Gogh et de Cézanne en sa boutique de la rue Clauzel. Et là, au fond
de la cour, il avait un petit laboratoire où il travaillait au broyage des couleurs, qui
était son métier d'avant 70.
Nous voici dans l'atelier de Suzanne Valadon, où rougeoie un poêle. Aux murs sont
accrochées de sonores études; une table offre un amoncellement de nerveux
dessins, crayon noir et sanguine. Un chevalet porte un grand nu aux valeurs
ardentes, se détachant sur un clair décor de tapis et de coussins.
— Reconnaissez-vous ce visage? nous demande-t-elle en nous montrant, dans son
cadre, la petite photographie, un peu passée et jaunissante, d'une gracieuse jeune
fille aux cheveux frisottant sur le front.
p. 626
— Le vôtre, sans doute?
— Le mien, oui. Et vous le retrouverez dans bien des peintures de Renoir pour
lesquelles j'ai posé à cette époque. C'était vers 1883. Vous allez voir, d'ailleurs.
Mme Valadon fouille parmi des papiers. Elle découvre d'anciennes reproductions de
la Danse à la campagne et de la Danse à la ville, peintures fameuses. Elle les
rapproche de la jaunissante petite photo.
— Me reconnaissez-vous? La danseuse qui sourit en s'abandonnant au bras de son
danseur, c'est moi, et c'est encore moi qui suis la demoiselle du monde, gantée
1
jusqu'au coude et en robe à traîne. Que de poses de têtes j'ai faites pour Renoir, soit
à l'atelier de la rue Saint-Georges, soit à celui de la rue d'Orchampt!
— L'identité de physionomie est saisissante, certes.
— Rue d'Orchampt, j'ai posé aussi pour un motif de Bougival. Et quant aux nus,
Renoir en a peint un certain nombre d’après moi, non seulement dans le jardin de la
rue de La Barre, mais à l'atelier du boulevard de Clichy, et notamment pour un de
ses tableaux de baigneuses.
— Posiez-vous en même temps chez Puvis de Chavannes?
— Puvis? Depuis l'âge de quinze ans j'étais son modèle, et je le fus sept années de
suite. Je puis dire que dans la plupart de ses œuvres décoratives d'alors je suis
abondamment représentée. Dans le Bois sacré, par exemple. Tenez...
Mme Valadon nous en place la photographie sous les yeux. Nous observons l'une
après l'autre les délicieuses créatures qui animent cette œuvre admirable.
p. 627
— Je suis là, et puis là, et presque toutes ces figures m'ont emprunté quelque chose.
J'ai posé non seulement les femmes, mais les jeunes gas. Je suis cet éphèbe qu'on
voit ici, cueillant une branche d'arbre, et il a mes bras et mes jambes. Puvis me
demandait de lui donner une attitude, un mouvement, un geste. Il transposait et
idéalisait.
Que d'heures calmes j'ai passées dans le grand atelier de Neuilly!
— Mais les inévitables visiteurs?
— Ils étaient rares, Puvis ne recevant pas lorsqu'il travaillait.
Tout au plus, parfois, l'apparition de la princesse, son amie, venait-elle rompre un
instant le silence. Il m'arrivait de me trouver avec un autre modèle que je lui avais
procuré, une femme plus âgée que moi, mais généralement j'étais seule. Et, la
journée finie, souvent nous rentrions ensemble, à pied, de Neuilly jusqu'à la place
Pigalle. Une course! Alors, tout le long du chemin, il ne cessait de parler.
— Et quelle humeur manifestait-il?
— Il était charmant au possible. Il parlait, parlait, doucement, lentement, mais sans
arrêt, bavardant de choses et d'autres. Il était curieux comme une femme. Et je
l'écoutais, marchant auprès de lui sans placer un mot. Du reste, je n'aurais su que lui
dire. Il m'impressionnait beaucoup. Je n'osai jamais lui avouer que je m'essayais à
dessiner, moi qui depuis l'âge de neuf ans couvrais de croquis tous les papiers qui
me tombaient sous la main, au grand désespoir de ma mère.
— Et Degas?
— Je n'ai jamais posé pour lui, bien qu'on ait dit cent fois le
p. 628
contraire. Est-ce par Lautrec ou par Bartholomé que je le connus? Je ne m'en
souviens plus au juste. J'habitais rue Tourlaque, où j'avais pour voisins Lautrec et
Zandomeneghi. Un jour, Lautrec m'emmena chez Bartholomé et lui fit voir un de mes
dessins. « Il faut montrer ça à Degas! » s'écria Bartholomé. Et l'on me remit une
lettre pour Degas, qui me reçut très aimablement et m'accabla d'éloges. De ce jour-
là, je fus de la maison. Il accrocha dans sa salle à manger un de mes dessins à la
2
sanguine. Je passais chaque jour chez lui, dans l'après-midi. J'y rencontrais
fréquemment Bartholomé, qui était son inséparable, et puis aussi Rouart. S'il
m'arrivait de rester quelques jours sans aller le voir, je pouvais m'attendre à être
relancée chez moi par sa gouvernante.
— La fidèle Zoé...
— La terrible et brave Zoé, dont les beaux yeux, très doux — aussi beaux que ceux
de Degas — se braquaient sur le visiteur. Elle avait dû être fort belle, d'une beauté
provinciale, solide et saine. Je la vois encore allant et venant, veillant à tout...
Mme Valadon continue de fureter, pensive.
— Quelle tristesse ce fut pour Degas, de quitter sa maison de la rue Victor-Massé,
qu'on allait démolir! On voulait à toute force lui faire louer un appartement à Passy,
où il se serait ennuyé à mourir. C'est moi qui lui trouvai l'atelier du boulevard de
Clichy, et il me remercia beaucoup de lui avoir épargné le chagrin de quitter
Montmartre.
Mais Mme Valadon a trouvé ce qu'elle cherchait : les lettres que lui écrivit Degas. Et
nous commençons d'en lire une, dont les plis cassés montrent qu'on en ouvrit et
ferma bien des fois la double feuille. « ...Quand me montrerez-vous quelques bons
dessins durs et souples, comme vous les faites si bien?... De temps à autre, dans
ma salle à manger, je regarde votre dessin au crayon rouge, et je me dis toujours :
Cette diablesse de Maria a le génie de ça. »
— Maria, c'est mon autre prénom, nous dit Mme Suzanne Valadon, et c'était mon
petit nom de modèle.
T.
p. 629
________________
NOTE de Blaise Join-Lambert :
« la princesse, son amie ». Il s’agit de Marie Cantacuzène (1820-1898), la compagne
de Puvis, avec laquelle il se mariera tardivement, le 21 juillet 1897. Ils se seraient
connus vers 1856-57 dans l’atelier du peintre Théodore Chassériau – qui décéda le 8
octobre 1857.
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T, suzanne valadon et ses souvenirs de modèle

  • 1. Suzanne Valadon et ses souvenirs de modèle T [Adolphe Tabarant ?], « Suzanne Valadon et ses souvenirs de modèle », Bulletin de la Vie artistique, 7e année, décembre 1921, p. 626-629 Une bise âpre, qui pique et mord, souffle sur la Butte. Mais Montmartre n'est jamais triste, et l'hiver ajoute au pittoresque de ses ruelles capricantes, où çà et là se dressent des arbres squelettiques, fallacieux ornements de jardinets dénudés. Enveloppée tout entière dans une ample cape, une femme petite et menue monte alertement la rue de La Barre, et sans hésiter nous identifions sa silhouette : Mme Suzanne Valadon. — Cette rue de La Barre est amusante, nous dit-elle, et c'est pourquoi je la prends volontiers. Et puis, elle me rappelle tant de choses! Songez que j'y ai posé pour Renoir, il y a bien longtemps, oui, là, dans un coin de jardin qu'il avait loué, et où se trouvait une baraque servant d'abri. J'y posais en plein air, l'épaisse verdure des taillis protégeant contre les regards indiscrets. — Intéressant, ce souvenir. Est-il permis de le noter au passage? — Si vous voulez, et je vous en fournirai même quelques autres, s'il vous plaît de m'accompagner jusqu'à l'atelier. Vous n'ignorez pas que pendant des années j'ai vécu de mes poses chez des peintres — des peintres qui s'appelaient Puvis de Chavannes et Renoir... Rue Cortot. Chaque fois que nous pénétrons dans cette tortueuse venelle, aux pavés inégaux, il nous semble apercevoir le brave petit père Tanguy, mains au dos, agitant de droite et de gauche sa tête de vieil oiseau curieux. Car c'est au 8 de la rue Cortot qu'il vint finir ses jours dans l'emploi de concierge, demeuré pauvre après avoir tant remué de Van Gogh et de Cézanne en sa boutique de la rue Clauzel. Et là, au fond de la cour, il avait un petit laboratoire où il travaillait au broyage des couleurs, qui était son métier d'avant 70. Nous voici dans l'atelier de Suzanne Valadon, où rougeoie un poêle. Aux murs sont accrochées de sonores études; une table offre un amoncellement de nerveux dessins, crayon noir et sanguine. Un chevalet porte un grand nu aux valeurs ardentes, se détachant sur un clair décor de tapis et de coussins. — Reconnaissez-vous ce visage? nous demande-t-elle en nous montrant, dans son cadre, la petite photographie, un peu passée et jaunissante, d'une gracieuse jeune fille aux cheveux frisottant sur le front. p. 626 — Le vôtre, sans doute? — Le mien, oui. Et vous le retrouverez dans bien des peintures de Renoir pour lesquelles j'ai posé à cette époque. C'était vers 1883. Vous allez voir, d'ailleurs. Mme Valadon fouille parmi des papiers. Elle découvre d'anciennes reproductions de la Danse à la campagne et de la Danse à la ville, peintures fameuses. Elle les rapproche de la jaunissante petite photo. — Me reconnaissez-vous? La danseuse qui sourit en s'abandonnant au bras de son danseur, c'est moi, et c'est encore moi qui suis la demoiselle du monde, gantée 1
  • 2. jusqu'au coude et en robe à traîne. Que de poses de têtes j'ai faites pour Renoir, soit à l'atelier de la rue Saint-Georges, soit à celui de la rue d'Orchampt! — L'identité de physionomie est saisissante, certes. — Rue d'Orchampt, j'ai posé aussi pour un motif de Bougival. Et quant aux nus, Renoir en a peint un certain nombre d’après moi, non seulement dans le jardin de la rue de La Barre, mais à l'atelier du boulevard de Clichy, et notamment pour un de ses tableaux de baigneuses. — Posiez-vous en même temps chez Puvis de Chavannes? — Puvis? Depuis l'âge de quinze ans j'étais son modèle, et je le fus sept années de suite. Je puis dire que dans la plupart de ses œuvres décoratives d'alors je suis abondamment représentée. Dans le Bois sacré, par exemple. Tenez... Mme Valadon nous en place la photographie sous les yeux. Nous observons l'une après l'autre les délicieuses créatures qui animent cette œuvre admirable. p. 627 — Je suis là, et puis là, et presque toutes ces figures m'ont emprunté quelque chose. J'ai posé non seulement les femmes, mais les jeunes gas. Je suis cet éphèbe qu'on voit ici, cueillant une branche d'arbre, et il a mes bras et mes jambes. Puvis me demandait de lui donner une attitude, un mouvement, un geste. Il transposait et idéalisait. Que d'heures calmes j'ai passées dans le grand atelier de Neuilly! — Mais les inévitables visiteurs? — Ils étaient rares, Puvis ne recevant pas lorsqu'il travaillait. Tout au plus, parfois, l'apparition de la princesse, son amie, venait-elle rompre un instant le silence. Il m'arrivait de me trouver avec un autre modèle que je lui avais procuré, une femme plus âgée que moi, mais généralement j'étais seule. Et, la journée finie, souvent nous rentrions ensemble, à pied, de Neuilly jusqu'à la place Pigalle. Une course! Alors, tout le long du chemin, il ne cessait de parler. — Et quelle humeur manifestait-il? — Il était charmant au possible. Il parlait, parlait, doucement, lentement, mais sans arrêt, bavardant de choses et d'autres. Il était curieux comme une femme. Et je l'écoutais, marchant auprès de lui sans placer un mot. Du reste, je n'aurais su que lui dire. Il m'impressionnait beaucoup. Je n'osai jamais lui avouer que je m'essayais à dessiner, moi qui depuis l'âge de neuf ans couvrais de croquis tous les papiers qui me tombaient sous la main, au grand désespoir de ma mère. — Et Degas? — Je n'ai jamais posé pour lui, bien qu'on ait dit cent fois le p. 628 contraire. Est-ce par Lautrec ou par Bartholomé que je le connus? Je ne m'en souviens plus au juste. J'habitais rue Tourlaque, où j'avais pour voisins Lautrec et Zandomeneghi. Un jour, Lautrec m'emmena chez Bartholomé et lui fit voir un de mes dessins. « Il faut montrer ça à Degas! » s'écria Bartholomé. Et l'on me remit une lettre pour Degas, qui me reçut très aimablement et m'accabla d'éloges. De ce jour- là, je fus de la maison. Il accrocha dans sa salle à manger un de mes dessins à la 2
  • 3. sanguine. Je passais chaque jour chez lui, dans l'après-midi. J'y rencontrais fréquemment Bartholomé, qui était son inséparable, et puis aussi Rouart. S'il m'arrivait de rester quelques jours sans aller le voir, je pouvais m'attendre à être relancée chez moi par sa gouvernante. — La fidèle Zoé... — La terrible et brave Zoé, dont les beaux yeux, très doux — aussi beaux que ceux de Degas — se braquaient sur le visiteur. Elle avait dû être fort belle, d'une beauté provinciale, solide et saine. Je la vois encore allant et venant, veillant à tout... Mme Valadon continue de fureter, pensive. — Quelle tristesse ce fut pour Degas, de quitter sa maison de la rue Victor-Massé, qu'on allait démolir! On voulait à toute force lui faire louer un appartement à Passy, où il se serait ennuyé à mourir. C'est moi qui lui trouvai l'atelier du boulevard de Clichy, et il me remercia beaucoup de lui avoir épargné le chagrin de quitter Montmartre. Mais Mme Valadon a trouvé ce qu'elle cherchait : les lettres que lui écrivit Degas. Et nous commençons d'en lire une, dont les plis cassés montrent qu'on en ouvrit et ferma bien des fois la double feuille. « ...Quand me montrerez-vous quelques bons dessins durs et souples, comme vous les faites si bien?... De temps à autre, dans ma salle à manger, je regarde votre dessin au crayon rouge, et je me dis toujours : Cette diablesse de Maria a le génie de ça. » — Maria, c'est mon autre prénom, nous dit Mme Suzanne Valadon, et c'était mon petit nom de modèle. T. p. 629 ________________ NOTE de Blaise Join-Lambert : « la princesse, son amie ». Il s’agit de Marie Cantacuzène (1820-1898), la compagne de Puvis, avec laquelle il se mariera tardivement, le 21 juillet 1897. Ils se seraient connus vers 1856-57 dans l’atelier du peintre Théodore Chassériau – qui décéda le 8 octobre 1857. 3