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The Ethics and Politics of Information Architecture

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My talk at the 2016 ASIS&T Information Architecture Summit, Atlanta. With notes.

Publié dans : Design
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The Ethics and Politics of Information Architecture

  1. 1. The Ethics and Politics of Information Architecture Shaping Society through Structure and Control Andrea @Resmini ASIS&T Information Architecture Summit 2016
  2. 2. THE ETHICS AND POLITICS OF INFORMATION ARCHITECTURE (Pacific Rim) HUDs, holographic interfaces, plasma cannons. Movies such  as Pacific Rim have it all. It’s easy to see how these  promises of a magical future captivate us and why we work  hard to recreate these in the digital world of today.  But the point I want to make today runs contrary to our  fascination with all things glowing blue. I do believe  we’ll have holograms, and VR, and UIs that respond to our  brain waves, but so much of this will be tactics, and not  strategy. Strategy does not have a pretty face, strategy is  pipes and brickwork and infrastructures, and strategy is  where information architecture belongs.
  3. 3. THE ETHICS AND POLITICS OF INFORMATION ARCHITECTURE “Facebook promises not to use its product to influence the  US presidential election”. Business Insider ran this story  a couple of weeks ago. This is where I want to start from,  and let me say it’s good of Facebook to promise they’ll  behave. It’s also good of us to believe them. Because this is the issue: not only we have no way to  really verify if that statement corresponds to the truth,  but it would be even difficult to assess what’s the meaning  of “influencing the election”. We’re discussing a platform  whose algorithmic information architecture is a black box.  The rules and structures that decide how to order posts  from sources we “liked”, that promote or demote,  show or  hide events, they are unknown to us. Facebook is not a  neutral platform: it’s a tool through which a company is  furthering its business goals.
  4. 4. THE ETHICS AND POLITICS OF INFORMATION ARCHITECTURE Of course, Facebook the company is not the problem here.  Or, if you prefer, this is not a problem we solve shutting  down Facebook. Or Buzzfeed. Or Blindspot.
  5. 5. THE ETHICS AND POLITICS OF INFORMATION ARCHITECTURE (Image: Arne Kullmann, https://www.flickr.com/photos/arne/5835855777) The point I’ll be trying to make today is pretty simple:  the world is a much larger place than we thought twenty  years ago, and the distinction between physical and  digital, offline and online, is becoming fuzzier and  fuzzier. Eventually, it will go away.  This is changing the way we think of digital itself, and  its relationship with the world. It’s making it much more  strategic, and dangerous. When this community went mainstream in the 90s, library and  information science, the core body of knowledge and  expertise that Lou and Peter and others brought in, seemed  to be all that was necessary. Information architecture was  mostly seen as some sort of library science for the Web,  largely tackling problems of labeling, categorization, and  ordering. These are still there, they are,
  6. 6. THE ETHICS AND POLITICS OF INFORMATION ARCHITECTURE Biancoshock (https://www.facebook.com/fra.biancoshock/) … but the illusion of the Web as a library and the Internet  as a different and separated world have given way to much  more complex scenarios. 
  7. 7. THE ETHICS AND POLITICS OF INFORMATION ARCHITECTURE Biancoshock (https://www.facebook.com/fra.biancoshock/) The world of today is post­digital. Digital is not  disruptive anymore, it blends easily with physical. The  Internet is a piece of a larger mechanism where our  activities, our consumption and co­production of  information happens across multiple contexts through  multiple devices and unstable, emergent choreographies. We moved from punch­in cards and lab coats to sensors and  actuators, from authorship to multiple anonymous  collaboration, from the screen to the world. Focus is now  moving away from the single artifact, the website or the  app, to consider the entire experience ecosystem as a  complex, cross­channel information­based beast.
  8. 8. THE ETHICS AND POLITICS OF INFORMATION ARCHITECTURE Biancoshock (https://www.facebook.com/fra.biancoshock/) As a result, information architecture itself is a different  thing: a channel­ or medium­aspecific multi­disciplinary  framing. Now, does this mean that whatever you learned or whatever  you do is suddenly worthless? No, that actually is the one  single blind spot this community has, if you allow me to  generalize.  Carpenters make wooden chairs, and one can very well  specialize in making gorgeous and very comfortable wooden  chairs. This is not only normal, and healthy, but it’s  necessary. It provides continuity, a sense of history. But  claiming that all of carpentry is chair­making and set in  stone, that would be a bit ridicolous, right? The  challenges we face are different, as are the opportunities.
  9. 9. THE ETHICS AND POLITICS OF INFORMATION ARCHITECTURE shallowness Unfortunately, we are so entrenched with this fast layer we  contribute creating, with the blue glow, with disruption,  with what comes next, that the forest has become the trees.  Our first capital sin is shallowness. We are blind because  we have short memory. Let me elaborate.
  10. 10. THE ETHICS AND POLITICS OF INFORMATION ARCHITECTURE Technology is a tool we use to make the world what we want  it to be. To give it order. We do this through our control  of space, and time.  We see the disruptive power of the Internet, shrinking  distances, making everything instantaneous, tearing down  borders, and we think this is all new. Oxford professor Luciano Floridi maintains that ICT,  information and communication technology, has been with us  since we invented writing, and that ICT among other things  immediately made time so irrelevant that we can still read  and enjoy Plato or Shakespeare today. This book, “The  Victorian Internet”, recounts the story of how roughly 150  years ago the telegraph was the very first technology that  did that to space. Made it irrelevant.
  11. 11. THE ETHICS AND POLITICS OF INFORMATION ARCHITECTURE (Image: https://www.youtube.com/watch?v=s3mbSeqxEx8) Information was suddenly not bound by horse, ship, or  train. Before the telegraph any North American business  that dealt with the import of bananas from South America  performed a four step choreography: ask the captain and  crew of this year’s ship how the next harvest looked like  down there when they departed, make a business prediction  and bet their company on it being accurate, wait one year,  see if next year’s ship brought in to port what they  expected. Surprises of course were not uncommon. The  telegraph changed all of this almost overnight.  And after the telegraph, we’ve been basically perfecting  how to move and share information around at an increasingly  massive scale.
  12. 12. THE ETHICS AND POLITICS OF INFORMATION ARCHITECTURE (Image: nielsonschool.blogspot.se) Way before becoming a monopoly on both sides of the  Atlantic, the telegraph was also an open platform brought  together through an API, we would say, a communication  protocol. Telegraph operators were de facto the first  “online” community. It was not uncommon for them to spend  their off­time chatting together in large “rooms”, which  sometime counted up to the hundreds. They shared a special  jargon, and made little of borders. Basically, as soon as  we had a way to spend more time gossiping with strangers,  we took it.
  13. 13. THE ETHICS AND POLITICS OF INFORMATION ARCHITECTURE (Image: Tillman County Chronicles, tillmancountychronicles.blogspot.se) When the telephone came along, the pattern repeated itself,  with even more emphasis on openness. The cost of entry is  the primary indicator of how much an industry can be said  to be “open”, and the phone system initially had very low  entry barriers. Here in the US, while Bell was fighting  telegraph behemoth Western Union, local companies  multiplied, eventually reaching 3 million phones on their  network. Bell had 2.5 millions. Individuals took it up for  themselves where local companies didn’t want to go. After  all, a line of galvanized wire was all that was needed.  We’ve seen this all over again at the time AOL was around.  Local providers, local businesses”. Bell responded to this initially by becoming a closed  garden and refusing to interconnect, and we’ve seen this  recently as well. In the end, the Bell company declared open war on these  Independents, and managed to definitely crush their  competition on its second try, when they abandoned their  earlier scorched earth approach for a much more rewarding  “join us, it’s going to be great” line that managed to  break the ranks of those who resisted assimilation. The  dark side has never looked any better since.
  14. 14. THE ETHICS AND POLITICS OF INFORMATION ARCHITECTURE (Image: The Brox Sisters, Wikipedia) The wireless, the radio, came next. The radio is probably  the most interesting example, because not only its very  openness was part of its success, everybody could buy or  make one and start broadcasting and DIY radio magazines  were all the rage, but long after it was a thing, its  business model was not clear at all and the medium was  basically up for grabs.  We had to wait well into the ‘30s for Procter & Gamble to  figure out that popular radio shows offered them an  audience, decide to run a few commercials, and give birth  to the very concept of the soap opera.  Meanwhile, radio stations, many of which we’d consider  little more than amateur “blogs” today, moved from 5 in  1921 to more than 500 in 1923. More than 2 million  broadcast­capable radios had been sold by 1924. Before the  Internet, the radio was without doubt the greatest open  medium of the 20th century.
  15. 15. THE ETHICS AND POLITICS OF INFORMATION ARCHITECTURE Tim Wu I guess you can see the pattern now. This is what Tim Wu,  calls the Cycle, capital C, in his book, “The Master  Switch”.  The excitement of reaching strangers, the feeling of  connection, the wonder, the opening up, the coming down of  barriers was there in the 1860s for the telegraph, in the  1910s for the radio, and in the 1990s for the Internet.  There is emphasis on kinship and goodwill, and very few  expectations “to cash in”. 
  16. 16. THE ETHICS AND POLITICS OF INFORMATION ARCHITECTURE “all technology starts out open and gradually becomes closed” This is the Cycle. All technology starts out open and  gradually becomes closed. A few visionaries declare this  technology to be the ultimate tool that will lead to world  peace, the masses rejoice, then barriers, legal and  financial, are introduced, and the playground becomes the  private property of a few.
  17. 17. THE ETHICS AND POLITICS OF INFORMATION ARCHITECTURE Nicholas Negroponte I guess you could say that it was just logical then that in  1997, speaking at a tech conference in Brussel, Nicholas  Negroponte of the MIT Media Lab proclaimed that “the  Internet will do no less than bring world peace by bringing  down national borders”. It was not the first time we were  saying that.
  18. 18. THE ETHICS AND POLITICS OF INFORMATION ARCHITECTURE “the Internet will do no less than bring world peace by breaking down national borders” Now, hear me well: this might actually be that one time  when we pull it off, but we, the makers, educators, the  researchers, cannot be naïve souls who cannot see the  bigger picture. We shouldn’t be drinking our own kool­aid  (snake oil).  Any uplifting example of how the Internet has made us more  free can be countered with a contrary case. Massive all­ encompassing structures of order and control are in place:  we now have in place the ultimate, all­in­one tool for  tracking us all 24/7.
  19. 19. THE ETHICS AND POLITICS OF INFORMATION ARCHITECTURE “eternal vigilance is the price of liberty: power is ever stealing from the many to the few” If “eternal vigilance is the price of liberty”, are we  being vigilant?
  20. 20. THE ETHICS AND POLITICS OF INFORMATION ARCHITECTURE George Orwell Problem is, it seems we’ve been so worried about George  Orwell’s “1984” and Big Brother, we shallowly thought the  battle we had to fight implied coercion. A bureaucratic,  oppressive regime which sees all. I can’t shake the  impression we’ve been mislaid and that Aldous Huxley’s  “Brave New World” is where we ended up.
  21. 21. THE ETHICS AND POLITICS OF INFORMATION ARCHITECTURE Aldous Huxley Huxley presents us a view of the future where all of  mankind is enslaved through pleasure. In the brave new  world we are slaves because we want to be. We love our  selfies, our memes, our narcissism. Oh wait, he didn’t  mention selfies. He actually mentioned ageism, the  prominence of commerce as a value, constant psychological  manipulation, and an abundance of material goods. The World  State is a benevolent dictatorship that wants everyone  happy. You get the point.
  22. 22. THE ETHICS AND POLITICS OF INFORMATION ARCHITECTURE “1984” was published in 1949, “Brave New World” in 1931,  right after Huxley visited America (he.), but these  optimistic and pessimistic visions of how technology will  change humanity and society have been with us since  forever. Plato’s considered writing a deleterious tekne.  Young Greeks would hear many things and will learn nothing.  Gutenberg’s press was suspected to be a ‘confusing and  harmful’ device, overwhelming people with information. If these visions of bliss and despair have been with us  forever, shouldn’t we just be happy app­ing away? Working  on our neat little taxonomies? Be done with it?
  23. 23. THE ETHICS AND POLITICS OF INFORMATION ARCHITECTURE (A. Bartholl , Museum of Moving Image) Well, no. The problem lies with the increasing reach of  information architecture specifically and of user  experience in general as we progressively digitize the  world.  Filing your tax return twenty years ago would have probably  involved paper forms, an accountant, a visit to the tax  office, a visit to the bank, plenty of physical bits. The  same you could say for education, or healthcare. I filed my  tax return before getting on the plane to Atlanta, and all  I did was login to two different websites, authenticate  myself using an app, check a spreadsheet, and click  “submit”. My receipts are an email and a text message.  Experiences become cross­channel experiences in blended  spaces, and information architecture is the invisible  structure that holds them together. 
  24. 24. THE ETHICS AND POLITICS OF INFORMATION ARCHITECTURE This is not just about e­commerce or personal  gratification. For better or worse, we make or unmake  people’s lives. We cannot afford ourselves to be shallow. 
  25. 25. THE ETHICS AND POLITICS OF INFORMATION ARCHITECTURE Luciano Floridi Forty years ago, in 1976, Richard Saul Wurman saw this  information tsunami coming. More recently, Floridi has  called this tsunami the fourth revolution, the Turing  revolution, the one making us realize that we are connected  agents, informational organisms, sharing a global  environment made of information.  As much as the playfield of the industrial revolution was  physical space, and the city, architecture and city  planning, our playfield is the digital / physical  infospace. This is the one revolution bringing along a need  for designing information as the primary material of our  age. That sounds like something information architecture  could do to me.  But are we being vigilant?
  26. 26. THE ETHICS AND POLITICS OF INFORMATION ARCHITECTURE self-awareness It is time we take a long, deep breath, and slow down.  Because our second sin is self­awareness, or rather the  lack of. Look back, tie our tradition into those those of  design and architecture, look forward and let our gaze go  yonder without fear of being shallow.
  27. 27. THE ETHICS AND POLITICS OF INFORMATION ARCHITECTURE (Urartu cuneiform, Wikipedia) As I said, Floridi calls the technological layer we work  with ICT, information and communication technology, and he  says that we’ve been having ICT since we started writing.  ICT allowed the externalization and the preservation of  thought, and as such, the accumulation of knowledge. It is  not a long stretch to see how the printing press, the  telegraph, the telephone, the radio, and the Internet are,  if you allow me again, the simple perfecting of this base  ICT. 
  28. 28. THE ETHICS AND POLITICS OF INFORMATION ARCHITECTURE Information is all over the place. It’s not confined to  screens, nor to point­to­point interactions with individual  devices.  The world that we live in is a postdigital world, where an  app is an avatar for a distributed taxi service,  information is becoming embodied, and our responsibilities  grow by the day. The cultural paradigm has moved on from postmodernism to  digimodernism.  From irony, detachment, and pastiche, to the raw, visceral,  and unfinished. Our digimodern artifacts are constantly  changing, volatile, co­created. Digimodern completely  removes the idea of the individual author from the picture:  Facebook is an ever unfinished constant stream of  multitudes. This shift also implies that value, individual value,  organizational value, social value, is increasingly being  created systemically, elsewhere, in different ways. But what do we mean by value? That’s the one tricky  question, one that cannot be escaped. All design, and therefore all of information architecture,  involves value choices. These in turn imply there’s an  ethical dimension to what we do.
  29. 29. THE ETHICS AND POLITICS OF INFORMATION ARCHITECTURE we are good at micro but pretty bad at macro I posit here that as a community, and in the exercise of  our competencies, we are good at micro ethical and  political decisions, but rather bad at macro. We care for a  gendered form, we somehow fail to move that attention from  being tactical to being strategic.  We seem stuck between plain business sense and sudden bouts  of idealism, and that is because somehow we do not really  have a way to assess if and how that strategic attention  would make the world a better place and still pay the  bills. If we look at the way business ethics is generally framed,  I’d argue that much of what we do oscillates between  unapologetic stockholder theory and unbound social contract  theory. Let me explain using a baseball example because  this is boring stuff. 
  30. 30. THE ETHICS AND POLITICS OF INFORMATION ARCHITECTURE Stockholder theory postulates that a company only works  towards the goals set out by those who invest money in it.  As long as it’s legal, we’re fine. Things involve a few  actors only, by the home plate.
  31. 31. THE ETHICS AND POLITICS OF INFORMATION ARCHITECTURE Stakeholder theory maintains that a company should consider  the extended network of people who have a stake in the  company, from employees to suppliers to the local  community. The outfielders are in. This is what user­ centered design is mostly about.
  32. 32. THE ETHICS AND POLITICS OF INFORMATION ARCHITECTURE Social contract theory reverses all this: society allows a  company to exist as long as it provides more value than it  costs. This involves everyone, including those on the  bleachers and beyond. As broad as they are, these theories  offer managers a moral compass, the “Don’t do evil” thing.
  33. 33. THE ETHICS AND POLITICS OF INFORMATION ARCHITECTURE Peter Morville wrote one of his “Strange connections”  pieces in 2000 on the Ethics of Information Architecture.  You can always count on Peter to look a bit further down  the road.
  34. 34. THE ETHICS AND POLITICS OF INFORMATION ARCHITECTURE More recently, in 2015, Cennydd Bowles wrote “The ethics of  digital design” for the UK Design Council. Mimi Launder  wrote an interesting piece called “The ethics of UX: when  is it good design and when are you just tricking people?”  for Digital Arts in early 2016. You probably know of more  examples, some good, some less than good. We do discuss  ethics, sure. Regardless, much of our discussion of ethics seem to be  centered around a defensive and very narrow view of “don’t  play foul with your customers”, be a good boyscout. That is  definitely a good thing, but it is not the conversation we  need to have. This is not progressing. This does not give  us leverage for a discussion with the business side, nor  gives a way to engage with society. This is not  acknowledging the change in scope that our practice has  been going through. Our third sin is naïve agency.
  35. 35. THE ETHICS AND POLITICS OF INFORMATION ARCHITECTURE naïve agency Naive agency is one of number of “questionable, naive  approaches to ethical reasoning” that a study on the  “Consequences of Computing” carried out in the 90s. Naive agency means that all moral authority is surrendered  to someone else, such as a boss, for whom we are but  agents. It doesn’t matter if enthusiastic supporters or  reluctant victims, we just surrender our agency. This  probably rings familiar to anyone in this room.  It is a bleak, joyless view of our field and profession,  and one that terribly clashes with the tradition of design  and architecture as they have been defined in the past two  hundred years. As an aside, it also clashes with the  individual responsibility that is enshrined in democratic  legal systems. Ready? I have to take you to a few bad places
  36. 36. THE ETHICS AND POLITICS OF INFORMATION ARCHITECTURE Jamie Bartlett This part relies a lot on Jamie Bartlett’s “The Dark Net”,  a great book you should read, on Trottier’s “Social Media  as Surveillance”, and on a couple of months of leisurely  investigations on my part. And believe me when I say that  this has been one hell of a painful experience with very  practical drawbacks. It’s not a trip to Disneyland.  You also want to Tor your way into this, if you plan  exploring, unless you want your ads to give you nightmares  for months to come. Even the idea of a SWAT team invading  your home at 3am to take you away because of your browser  history is nothing compared to the concerned looks family  members share after inadvertently peeking at your screen  when the ads algorithms kick in for good. These examples describe blended information spaces: they  are post­digital, connecting activities in real life and in  physical places with infospace trivially, effortlessly;  they are all embodied experiences that transcend the idea  of the screen as a separate world; they all are digimodern  in nature, actor­driven, volatile, supposedly representing  “life as it is”.  Information architecture plays a strategic role here. They illustrate our three problems: shallowness, lack of  self­awareness, and naïve agency.  They are all also prone to make some of you, and me for  sure, uncomfortable at times. That’s why I chose them.  Let’s start with camming.
  37. 37. THE ETHICS AND POLITICS OF INFORMATION ARCHITECTURE Camming is performing in front of a webcam for money or, as  professor Feona Attwood told Bartlett, a “better kind of  porn: somehow more real, raw and innovative than the  products of the mainstream porn industry.” Camming plays into everything digimodern and the socio­ technical changes of the information revolution. Cammers  are overwhelmingly young women in their twenties.  Specialized websites host their shows and provide the  technological platform allowing them to offer what is a  tightly choreographed experience supported by the  simultaneous stream of live video and live chat and  sustained by a cross­channel array of ancillary platforms,  from Instagram to Snapchat, with live audiences that number  anywhere between a few individuals to the thousands.  Performers grow a fan base, with the most affectionate  members becoming familiar figures they recognize and call  by handle. Even if predicated on the “girl next door” fiction and  played out mostly by non­professionals, or by any extent by  people extraneous to the regular mainstream porn world,  with regulars who appreciate the rough edges, the  silliness, and sometimes the inadequacies as much as  anything else, these are nonetheless business transactions.  One of the most widely used cam platforms is set up so that  the performer can easily handle large crowds by splitting  them up in freeriders, those who have no tokens, no money  to spend, and that are greyed out in the chat window, and  those who are ready to give. Performers can “turn the greys  off”.
  38. 38. THE ETHICS AND POLITICS OF INFORMATION ARCHITECTURE A rather sophisticated information architecture is in  place: viewers who have money to spend but who have not  tipped more than a given amount of tokens in a given amount  of time are listed in light blue. Viewers who spend  liberally and regularly are listed in dark blue. As  Bartlett calls it, this is a “board­specific class system”.  We’d call it a classification system, in which dark blues  are more likely to receive the gratification of an  immediate reply from the performer when they say something  in the chat box. On top of everything, the main platforms all throw in  plenty of system­wide leaderboards. This produces  interesting effects on the tipping, which very often peaks  or ebbs unrelated to what’s happening on the screen.  Performers add top tipper’s prizes, maintain a top ten on  their homepages, and the list of “most valued tippers”  appears in the chat box during a show every now and then.  Regulars constantly try to out­tip each other to gain a  performer’s favors. This is the Internet equivalent of your  raunchy reality show, and not that much different from  whatever the Kardashians of the world do with their  Instagrams. In a typical 2 hour show, Bartlett recognized  that no more than 5 minutes contain actual, explicit sexual  behavior. As he puts it, “things go wrong, there are  mistakes, there’s chat, cats wander in and out”. Is all of this ethical? What is the role of design in here?  Preventing exploitation? That of the performers, who are  clearly objectified to a degree, or that of the viewers,  who are clearly pushed to spending more and more money?  What are the questions that information architecture should  try to answer? What rock do we want to stand on?
  39. 39. THE ETHICS AND POLITICS OF INFORMATION ARCHITECTURE The answer cannot be “this is bad”, we shouldn’t take part.  Someone has to designs even the worst of experiences. What  is worse for a prison and for its inmates, an ethical  architect who has a political stance to make or a clueless  drone who’s just happy with the paycheck? You draw your own conclusions, but I wonder: is naïve  agency, shallowness, lack of self­awareness taking us  anywhere good? Okay, deep breath.
  40. 40. THE ETHICS AND POLITICS OF INFORMATION ARCHITECTURE “Sorry you’re here” is a phrase made (in)famous by more  than one “pro” self­harm site since Andrew Beals created  alt.suicide.holiday, or “a.s.h”, on the Usenet in 1991. In the late 90s, pro­ana (for anorexia) and pro­mia (for  bulimia) websites started to make their appearance on the  Internet. While different, they tended to present these not  as illnesses or symptoms of some distress, but rather as  lifestyle choices. Pro­ana websites very often link to pro­cutting websites,  especially popular with teenage girls. Within these subcultures, the tricks and tips shared  between members are by and large the most harmful and  destructive elements. “Extremely destructive and unhealthy  ideas and behaviours” are offered as well­meaning support  through direct social interactions and personal feedback.
  41. 41. THE ETHICS AND POLITICS OF INFORMATION ARCHITECTURE (Image: http://img00.deviantart.net/a4ee/i/2012/138/0/d/self___harm__by_xmaryxedgex-d506uyp.jpg) In such places, the more this suffering is expressed  publicly, the more sympathy and attention one receives. The  more the likes, the more the thread bubbles up. Findability is a problem that can lead to serious  consequences. Very clearly, the Internet has not created any of these  behaviors, but it is changing how they are expressed,  experienced, and understood.  What should we do?  Infospace doesn’t have depth. It’s broad, but shallow.  Everything is a google search away. If you know where to  look, everything is as accessible as everything else.  Is findability secondary to, what, think of the children?  Should we educate? Should we censor? Should we prosecute?  Isn’t the strength of the Internet its neutrality, the fact  it carries everything, shows everything, makes no  distinctions? You draw your own conclusions, but I wonder: is naïve  agency taking us anywhere?  Alright, almost there. Stretch. Here comes a nice picture,  but then it gets worse. Then it gets better.
  42. 42. THE ETHICS AND POLITICS OF INFORMATION ARCHITECTURE It’s the little details, they matter, as my friend Alberta  loves to say.  I live in Sweden. That makes me a half a viking, at least  in size. One of the things Sweden seems to be infamous for  is the fact that information about your taxes, your  property, or your whereabouts is publicly accessible.  I can text a specific government service and in the space  of a few seconds know how much our current prime minister  made last year. Or text someone’s plate to another number  and know everything about the car and who owns it. No  questions asked. Anyone can do that. Not bad for a country  where you could possibly never speak to your neighbors and  still be considered ok. In polite conversations with Americans, this openness  usually elicits that “those funny Swedes” look that I’ve  come to know all too well, followed by a quick change of  topic. I get it. Some information is better kept private.  Then I come to your US of A, and I find this:
  43. 43. THE ETHICS AND POLITICS OF INFORMATION ARCHITECTURE It has a search engine, so I tried it out.
  44. 44. THE ETHICS AND POLITICS OF INFORMATION ARCHITECTURE Pretty useful, hu? And what pretty graphics. Busy  neighborhood, too.  Is findability a value again now? Because I feel safer? I’m  not sure.  We all agree these people did bad things. But where should  we draw the line? Should we have a website for political offenders? And what  about one for people who think that separate but equal is  segregation? After all, that was the law, right? Where does the principled disagreement this country knows  so well get to become enshrined in a taxonomy that simply  furthers othering, producing damage, as David Bloxsom told  us yesterday in a workshop. I’ll stop here. I think you get my gist.
  45. 45. THE ETHICS AND POLITICS OF INFORMATION ARCHITECTURE (Image:: Mashable) These are not new problems. Nor are they unknown to  information architecture. Bowker and Star, in their  fantastic “Sorting things out”, discuss how any  classification is inherently political. Taxes, medicine,  education, media. The more invisible they are, the more  they are one with the fabric of reality, the more they are  effective.  This is what I think a contemporary political stance around  information architecture should reverse: when everything is  black boxes keeping us happy for someone else’s advantage,  we should be making informed decisions, and we can only do  that if  ...
  46. 46. THE ETHICS AND POLITICS OF INFORMATION ARCHITECTURE make the architectures explicit make the processes visible make them actionable we make the architectures explicit, make the processes  visible, make them actionable. allowing consent, which is  at the basis of any ethical behavior, and a degree of  personal control. But how can we do this if we are not seeing these walls  ourselves?  If we are naïve agents for someone else’s wants? The consequences of our work are producing larger and  larger ripples every day. This postdigital, digimodern  world is all about distributed control. People create  connections and emergent structures, not us. Masses produce  content, not us.
  47. 47. THE ETHICS AND POLITICS OF INFORMATION ARCHITECTURE (Image:: Newsweek) While it’s relatively easy to police a street, the  consequence of our actions are visible. Our presence  manifest. When physical and digital blend, those who  control the architectures of information unseen ultimately  control society. Social media, this fantastic instrument for global  surveillance, is also producing something new: social  convergence. In the space of the city, we all learn about  the bad neighborhoods, or maybe just the places that are  not good for us, whatever they are. Online, no such thing.  Cops and thieves, family and terrorists, girls hurting  themselves and men hurting girls, they all share the same  place. What do we think of this? Do we approve? Do we turn away?  Do we care? Any profession, any field, any discipline responds to a  series of moral imperatives.  As creating information architectures is a profession, I  believe we have the responsibility to shape our professions  and what it creates in ways that are socially responsible.  We can’t leave it to others.
  48. 48. THE ETHICS AND POLITICS OF INFORMATION ARCHITECTURE (Image:: Newsweek) We understand design is a generative act. It brings into  the world something that does not exist. As such, it’s not  neutral. Not only it expresses individual, organizational,  and social power relations, but it changes the very  landscape it becomes part of. If it’s true that every person ultimately wants to leave  the world a better place for having lived, isn’t it about  time that we look beyond the limited horizons of the  gender­respectful forms, as important as they are, and  start taking in the responsibilities we have in shaping our  society? Is structure and control and a general sense of  joyful exploitation what we want to leave behind as our  legacy? Do we really want to be remembered as the ones who  could do something and didn’t? Making the architecture visible and re­introducing an ethic  based on consent in our work means  creating structures  that thrive on disclosure, openness, clarity, and  understanding. We can’t work from shallowness, lack of  self­awareness, and naïve agency. Is this even possible? I think it is.
  49. 49. THE ETHICS AND POLITICS OF INFORMATION ARCHITECTURE Hotel Yeoville is a neighborhood in Johannesburg, South  Africa. 65% of the inhabitants are African immigrants,  “isolated and excluded from mainstream South African  society and their dominant engagement is with each other  and with their home in far away places”. Terry Kurgan, a South African artist and photographer,  started a project to trasnform what was a space of  dislocation, insecurity, uncertainty, transience, neglect,  crime, contest, exploitation and the transgression of  boundaries, into something different. She wanted to capture  the space of romance, nostalgia and memories of another  city altogether that old Yeoville residents still shared.
  50. 50. THE ETHICS AND POLITICS OF INFORMATION ARCHITECTURE The project investigated, recorded and made visible the  experience of the people who are living there, and brought  their reflections to policymakers, city planners and  designers. It explored the internet cafés of the area, over  20 cafe’s in a 5­7 block radius, the concepts of communal  computing, long­distance communication, and shared spaces  of use. It represented, exhcnaged, supported, and resulted  in an exhibition, a book, and a community website. Jason Hobbs, who was the information architect in  residence, spoke about how the project was the catalyst for  a more humane, meaningful and socially engaged approach to  information architecture at the IA Summit 2008 in Miami.
  51. 51. THE ETHICS AND POLITICS OF INFORMATION ARCHITECTURE Now, some ten years later, Jason Hobbs and Terence Fenn’s  firm has tranformed that initial seed in a model they use  to approach problems systemically, ethically, and  politically. Their Firma model is currently being used to  tackle information architecture problems number in a number  of projects in South Africa. There’s some effort involved,  but it can be done.
  52. 52. THE ETHICS AND POLITICS OF INFORMATION ARCHITECTURE (Image: Wikipedia) A final thought. If you have been to Paris, you might have  visited Place des Vosges. It’s an incredible, literal  square in the Marais district, built in the 17th century on  what was originally one of the royal residences.
  53. 53. THE ETHICS AND POLITICS OF INFORMATION ARCHITECTURE (Imae: placesinparis.com) In place of private property of the king and queen, the  people of Paris received a public place. In infospace, this  process is reversing itself. Maybe Wu is right, that’s the  Cycle at work. What was public becomes private.
  54. 54. THE ETHICS AND POLITICS OF INFORMATION ARCHITECTURE But we shouldn’t make the mistake to treat a private  corporation’s own playground as it were public soil. This  is a mistake that 20th century architects did not do with  their materials: a clear view of the ethical and political  priorities of the time led to a massive re­ conceptualization of mass housing and an idea of the city  as a system structured through architecture. This is our  mould: what they did with space, we will have to do with  information. In 30 years, Facebook or what will be there in its place  will possess an amount of information that is unprecedented  in the history of mankind. In 40 years, it will be the  largest cemetery ever known to any culture so far. Maybe we should reclaim public soil in infospace, maybe we  should start a revolution, maybe we should simply be  thoughtful, self­aware, engaged. Whatever the answer to  this might be, we are needed. We have a role to play here and it’s about time we become  the architects we say we are. After all, we all want to  leave the world a better place, isn’t that so? 
  55. 55. THE ETHICS AND POLITICS OF INFORMATION ARCHITECTURE Thank you I’d love to know what you think. Ping me @resmini.

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